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Envenenamiento por metanol: muerte por ignorancia y tabú

Tomado de BBC Mundo

Informes adicionales de Rivan Dwiastono, BBC News Indonesian 

Cada pocos meses, circulan informes de grandes cantidades de personas que se enferman después de una boda u otra reunión. Las enfermedades, a menudo también las muertes, se atribuyen al mal alcohol; cerveza casera de bajo costo que contiene niveles potencialmente letales de metanol.

Los grandes brotes de envenenamiento por metanol son noticia, pero la realidad es que todos los días en todo el mundo la gente juega con una botella de alcohol barato. Y los expertos dicen que en muchos lugares, si algo sale mal, el personal médico simplemente no tiene la conciencia para evitar lesiones críticas o la muerte.

En un barrio marginal de Yakarta, Indonesia, Kardi recuerda sus años de beber alcohol de contrabando. Fue su «energizador» para trabajar como mecánico de motocicletas, dice. «No quiero alardear, pero tenía dinero. Bebía todos los días».

Pero un día, uno de los clientes habituales en su taller en Yakarta apareció con un contrabando barato, conocido en Indonesia como oplasan. Cuesta alrededor de 7.500 rupias por botella (£ 0,42; $ 0,53).

«Bebí ocho de ellos», dice Kardi. «Podría trabajar en dos o tres motocicletas, pero terminé sin tocar la cuarta. Seguí bebiendo. Lo siguiente que supe fue que eran las 2 am».

Durante la noche, quedó claro que sufría de más que una resaca. Kardi se despertó en la noche con dolores estomacales paralizantes. «Fue como … esto», dice, crujiendo una botella de plástico en sus manos. Trató de enfermarse, pero «todo estaba negro» y finalmente se desmayó.

Un miembro de la familia lo llevó a un hospital, pero el personal se negó a tratarlo, dice, porque eran musulmanes y había estado bebiendo, algo que no es raro. Un segundo hospital también estaba a punto de rechazarlo, pero por casualidad, había reparado la moto de uno de los médicos de guardia, por lo que acordó tratarlo e inmediatamente diagnosticó envenenamiento por metanol.

El metanol se produce durante el proceso de destilación para producir alcohol. Si bien los fabricantes comerciales lo eliminarán, los cerveceros sin escrúpulos en el patio trasero pueden no hacerlo, o incluso pueden agregar más, en la creencia errónea de que hace que la bebida sea más potente.

El metanol en sí no es una sustancia peligrosa, pero el proceso que sufre dentro del cuerpo sí lo es.

Durante la noche, el cuerpo de Kardi había terminado de procesar el alcohol del oplosan. Luego, comenzó con el metanol, metabolizándolo en ácido fórmico altamente tóxico. Su cuerpo gradualmente se volvió más y más ácido, dándole dolores en el pecho, dolor gástrico, dolores de cabeza y visión borrosa.

El médico pudo salvarle la vida, pero las lesiones de Kardi le cambiaron la vida. Sufrió parálisis temporal de cuerpo completo y el movimiento completo nunca fue restaurado. Sus ojos habían sido severamente dañados: en los años siguientes perdió la vista casi por completo.

Su esposa lo dejó y ahora depende de su comunidad para sobrevivir.

Los ojos nublados de Kardi están fijos en la distancia media cuando dice que de alguna manera tuvo suerte. Dos de sus compañeros de bebida esa noche murieron.

‘Un tabú regional’

«Si le preguntas a la gente si han visto envenenamiento por metanol, dirían que no», dice el Dr. Knut Erik Hovda, un experto mundial en brotes de metanol, con sede en la Universidad de Oslo. «Si le preguntas a la misma persona si él o ella ha visto a alguien quedarse ciego o morir por beber, ellos dirían, por supuesto, que esto sucede todo el tiempo. Y eso es muy específico para el metanol».

Junto con Medecins sans Frontieres (MSF), la Universidad de Oslo estableció la iniciativa The Methanol Poisoning (MPi), que documenta meticulosamente los brotes de metanol para tener una idea de la magnitud del problema global.

Los incidentes que rastrearon incluyen uno en febrero de este año, cuando al menos 150 personas , la mayoría de ellas trabajadoras de plantaciones de té, murieron y muchas más quedaron ciegas o discapacitadas en el estado indio de Assam en una intoxicación masiva. El equipo documentó 84 muertes en un brote en Irán el año pasado.

«El mayor brote fue en Libia», dice el doctor Hovda. «Más de 1.000 pacientes fueron ingresados ​​en menos de una semana, además de eso sabemos de varias personas que mueren fuera del hospital».

El doctor  Hovda dijo que el problema es que no solo las víctimas no reconocen lo que sucedió, sino que el personal médico rara vez tiene las habilidades y el conocimiento para lidiar con tal envenenamiento.

Por lo tanto, la iniciativa está trabajando para crear conciencia sobre la necesidad de un diagnóstico y tratamiento rápidos para evitar el sufrimiento evitable y cientos de muertes cada año. Viajan por todo el mundo capacitando al personal y han desarrollado películas y material educativo dirigido al público en las áreas afectadas.

También tienen un equipo de respuesta rápida, que puede desplegarse en cualquier parte del mundo tan pronto como se sepa un brote masivo.

«Tenemos a estas miles de personas cegadas o muriendo innecesariamente», dice el Dr. Hovda.

«Podemos ayudar si, en primer lugar, hacemos que las personas busquen ayuda y cuando van al hospital o a los proveedores de atención médica, lo reconocen y regresan al área de donde provienen estas personas y comienzan a buscar otras víctimas».

No moralidad sino enfermedad

Uno de los mayores problemas que están enfrentando en países predominantemente musulmanes como Indonesia es que beber alcohol es un tabú o incluso ilegal, por lo que las personas evitarán buscar ayuda por vergüenza, miedo o incriminación.

«Es realmente un tabú en la región», dice el doctor Chennery Lim, médico de Médicos Sin Fronteras y miembro del MPi.

«Esa es la razón por la cual cuando hacemos la toma de conciencia también queremos hacerles entender que este es un problema de salud.

«No lo veas como moralidad, es una enfermedad».

No ayuda que el mejor antídoto contra el metanol sea el etanol o el alcohol. Eso también significa que si una persona ha bebido alcohol y metanol, como lo hizo Kardi, puede pasar un tiempo antes de que la intoxicación surta efecto.

Pero también, los tragos de vodka o ginebra evitarán los efectos del metanol hasta que la persona afectada pueda obtener ayuda profesional y, como Kardi encontró en Indonesia, los médicos en países donde el alcohol es un tabú pueden negarse a usar el alcohol como tratamiento, o convertir a las personas lejos si han estado bebiendo.

¿Podemos tratarlo con leche de coco?

Lhani Davies dirige una organización benéfica llamada Lifesaving Initiatives About Methanol (LIAM), que aconseja a los turistas sobre cómo evitar el metanol y qué hacer si alguien se envenena.

El acrónimo era el nombre de su hijo, quien murió mientras estaba de vacaciones en Indonesia en 2012.

Muy conscientes de los peligros del envenenamiento por metanol, se mantuvieron alejados del alcohol local y se apegaron al alcohol importado, pero no sabían que el personal del bar había decantado el alcohol ilegal en las botellas de marca.

Liam cayó gravemente enfermo, pero debido a una serie de diagnósticos erróneos, no recibió tratamiento de metanol adecuado durante 20 horas. Murió tres horas después de ser trasladado de regreso a Australia.

«Dos años después de la muerte de Liam, fuimos contactados por personas que habían llevado a alguien al mismo hospital con presunta intoxicación por metanol», dijo a la BBC.

«Ya habían telefoneado, le habían dado etanol en el camino y realmente había reducido sus síntomas. Esa es una verdadera señal de envenenamiento por metanol».

«Llegaron allí y dijeron que no, este es un hospital musulmán que no tratamos a nadie con nada que ver con el alcohol».

Ella dice que el personal médico debe estar capacitado para darse cuenta de que el envenenamiento por metanol no es lo mismo que beber en exceso, y que necesita un tratamiento urgente y especializado.

«Vamos a algunos lugares donde dicen, ‘¿podemos tratarlo con leche de coco? Si lo tratamos con medicina tradicional u ofrecemos oraciones, mejorará».

«Así que ahora decimos que este es un problema moderno hecho por el hombre y que no puede tratarse tradicionalmente, debe tratarse con medicina moderna».

‘Han sido deshumanizados’

Ricardo Hutahaean, líder de la comunidad en el vecindario de Kardi, dice que la adicción al alcohol es un gran problema y que la mejor manera de evitar que las personas arriesguen sus vidas con alcohol ilegal es darles esperanza.

«No tienen trabajo, no saben qué hacer con sus vidas», dijo a la BBC. «Han sido deshumanizados».

Está trabajando con personas que han sobrevivido al envenenamiento para «ayudarlos a ser más productivos, ir a trabajar» y capacitarlos para «hablar sobre los peligros de este fenómeno».

«Aquellos que no han estado expuestos, debemos protegerlos, los estimularemos para que realicen actividades significativas y mejores para que puedan vencer a los negativos».

Indonesia toma en serio el alcohol ilegal y arresta regularmente a los comerciantes y destruye el alcohol incautado.

El hombre que vendió a Kardi la luz de la luna fue arrestado. Kardi recibió una compensación, pero ahora depende en gran medida de sus vecinos. Ha dejado de beber por completo y habla libremente sobre su error. Pero aún no se ha contactado con uno de los otros sobrevivientes de esa noche.

«Le digo, ‘para, deja de beber'», dice. «Pero él me dice ‘es el destino que te quedaste ciego, déjame en paz'».

«Entonces, ¿qué puedo decir?»

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